El Juicio

Juicio por el Asesinato de Sleepy Lagoon

Los jóvenes de la Calle 38 circulan la sala de juicio para su emplazo. (Colección de Herald Examiner, Biblioteca Pública de Los Ángeles)

 

El Asesinato en Sleepy Lagoon

La Pandilla de la Calle 38 estaba localizada en lo que ahora es parte del sur de Los Ángeles cerca de Vermont y los bulevares de Long Beach. La pandilla, como también otros miembros de la comunidad, frecuentaba una reserva de agua en un pozo de grava localizado en el Rancho Williams del Este de Los Ángeles. Esta reserva, conocida  por la comunidad como Sleepy Lagoon era utilizada como alberca por jóvenes mexicanoestadounidenses a los que no se les permitía nadar en otras albercas públicas segregadas.

En la tarde del primero de agosto de 1942, Henry y Dora tuvieron una confrontación violenta en Sleepy Lagoon con una pandilla de vecindario de Downey. Henry y Dora se fueron pero regresaron después con su pandilla en búsqueda de sus atacantes quienes ya se habían ido de la escena.

La siguiente mañana se encontró el cuerpo de José Díaz en la carretera de tierra cerca del hogar de los Delgadillo. El Juicio por el Asesinato de Sleepy Lagoon comenzó cuando Henry Leyvas y su Pandilla de la Calle 38 fueron identificados por haber estado en la escena del crimen.

El Rancho Williams y la Reserva de agua "Sleepy Lagoon," 1942. Murder At The Sleepy Lagoon Zoot Suits, Race, & Riot in Wartime L.A. de Eduardo Obregon Pagan (The University of North Carolina Press 2003)

El Rancho Williams y la Reserva de agua "Sleepy Lagoon," 1942. Murder At The Sleepy Lagoon Zoot Suits, Race, & Riot in Wartime L.A. de Eduardo Obregon Pagan (The University of North Carolina Press 2003)

El Juicio

Seiscientos mexicanoestadounidenses fueron detenidos en una emboscada dirigida por el Departamento de Policía de Los Ángeles (LAPD, por sus siglas en inglés). Eventualmente,  veintidós supuestos miembros de la Pandilla de la Calle 38 fueron acusados de la muerte de José Díaz. Unas jovencitas de la Pandilla de la Calle 38 también fueron detenidas y puestas en prisión como sospechosas del crimen.

El 13 de octubre de 1942 el caso California contra Zamora fue a corte como el juicio colectivo más grande de la historia de California. El juicio ocurrió en una atmosfera de prejuicio intenso sostenido y alimentado por la prensa de Los Ángeles. Durante el juicio el fiscal señalaba la ropa y los peinados de los pachucos como evidencia de su culpabilidad. Esto solamente aumentó el fuego del prejuicio de la comunidad que no era latina. El prejuicio y la discriminación que enfrentaron Leyvas y la Pandilla de la Calle 38 fue un ejemplo de perfiles raciales.

Al no ofrecer un juicio imparcial, el Sistema de Justicia de los Estados Unidos no protegió a sus ciudadanos. Hoy el juicio aun es considerado por muchos como uno de los fracasos más graves de la justicia en los Estado Unidos.

La Convicción

El 12 de enero de 1943 durante el juicio California contra Zamora, presidido por el juez Charles Fricke, la corte declaró culpables por asalto a cinco de los diecisiete acusados y los condenó a prisión de seis meses a un año. Nueve fueron declarados culpables por asesinato de segundo grado y les dieron sentencias que iban desde cinco años hasta prisión de por vida. Henry Leyvas, José Ruiz y Robert Telles fueron condenados por asesinato en primer grado. Ellos fueron sentenciados a prisión de por vida. Mandaron a los 12 condenados por asesinato a la Prisión del Estado de San Quintín para que sirvieran allí su sentencia.

Las jovencitas de la Pandilla de la Calle 38 se rehusaron a testificar contra la pandilla durante el juicio.  Por rehusarse a cooperar fueron mandadas a la Escuela de Ventura para Mujeres, un reformatorio para mujeres, sin beneficio de juicio o juzgado. Dora Baca, la novia de Henry, fue una de las cinco mujeres mandadas a este reformatorio.

La Sra. Guadalupe Leyvas (la madre de Henry) en el emplazo. (Colección de Herald Examiner, Biblioteca Pública de Los Ángeles)

El Comité de Defensa de Sleepy Lagoon

Después del Juicio, el Comité de Defensa de Sleepy Lagoon (CDSL) fue organizado por la comunidad. Carey Williams, autor y abogado, fue el presidente del comité. Los objetivos de CDSL eran crear consciencia en la comunidad y financiar una apelación para los jóvenes de la Pandilla de la Calle 38 quienes estaban sirviendo sus sentencias.

El comité rápidamente atrajo gente de la comunidad, industria del cine, arena política, educación, y sindicatos. Alice McGrath se unió al CDSL después de que los miembros de la Pandilla de la Calle 38 fueron encarcelados. Ella se convirtió en la secretaria ejecutiva de la organización. Cada seis semanas visitaba a los miembros sentenciados, revisaba el progreso del comité,  distribuía boletines de noticias CDSL y levantaba la moral. Para 1944 el CDSL había recaudado suficiente dinero y el caso fue movido a la Segunda Corte de Apelaciones  del Distrito. En octubre del mismo año, el Juez Clement Nye revocó los veredictos del caso por falta de evidencia, la denegación del derecho a un abogado y la parcialidad obvia del juez Fricke en la sala de audiencias. Henry Leyvas y la Pandilla de la Calle 38 fueron liberados y sus sentencias volcadas /revocada.